前置詞を使いこなすには、その根源となる空間物理的な意味を把握することが非常に大切です。

前置詞のうち、古くからあるものは、本来は身体的な経験に基づく、空間物理的な意味のみを持っていました。

例えば、部屋の内部にいる時、私たちは壁・床・天井などによって取り囲まれていることを目にします。部屋を容器と考えると、その容器に内包されているように感じられます。英語では、この内包されている感覚を言語的に記号として示すために前置詞「in」が用いられました。“I awoke in my bedroom. (私は寝室で目覚めた。)”と言うと、寝室という容器(空間)に内包されている状態を言い表します。

このような前置詞が持つ空間物理的な意味は、後に比喩的にいろいろな意味に拡がり、拡張されて使用されるようになりました

例えば、前置詞「in」の空間的な内包が「人間の間にある感情的状態」に及ぶと“John is in love.(ジョンは恋をしている。)”と言うことができ、本来空間的な内包を表わす前置詞「in」が状況に関わる関係を表現するのに拡張されて使用されるようになりました。

このような事情から、前置詞を使いこなすには、まず根源となる空間物理的な意味を知り、そしてその根源となる意味を基にして、前置詞の用法がどのように拡がっていったのかを知ることが重要な鍵となります。

さらに、前置詞の「in」は日本語に訳すと「~に」となる場合が多いですが、日本人にとって「~に」(助詞)は単に単語と単語をつなぐ役割であり、空間や形などの空間物理的な意味を持つ英語の前置詞とは全く異なる性質を持つものであるため、日本語の助詞(訳語)と英語の前置詞を完全に切り離して理解することが前置詞を理解して使いこなす上での最大のポイントになります。

それでは、前置詞ひとつひとつについて、その根源の意味と拡張された用法を解説していきたいと思いますが、その前に、前置詞の基本知識をお伝えしておかなければなりません。

前置詞の基礎知識

前置詞は「前に置く詞(ことば)」という名前の通り、何かの前に置くことが意識されます。

その何かとは「名詞」です。つまり、前置詞とは「名詞の前に置く詞(ことば)」になります。ここで前置詞の直後に置かれる「名詞」は「前置詞の目的語」と呼ばれます。

そもそも、なぜ、わざわざ名詞の前に前置詞を置くのでしょうか。

その意図は、他の語を説明(修飾)するためです。「名詞」は形容詞のように単独で他の語を説明(修飾)することができません。「名詞」は前置詞の力を借りることによって、他の語を説明(修飾)することができるようになります

例えば、“a book on the desk (机の上の本)”という表現では「on the desk(前置詞+名詞)」が「book(名詞)」を説明します。

また、“swim in the river (川で泳ぐ)”という表現では「in the river(前置詞+名詞)」が「swim(動詞)」を説明します。

英文法では、名詞を説明(修飾)する語は「形容詞」と呼ばれます。動詞を説明(修飾)する語は「副詞」と呼ばれます。

「前置詞+名詞」はセットで、句(語のかたまり)という単位で呼ぶことができます。

したがって、先ほどの例の“a book on the desk (机の上の本)”の「on the desk(前置詞+名詞)」は「book(名詞)」を説明していて、形容詞と同じ働きをする句なので、「形容詞句」と呼ぶことができます。

“swim in the river (川で泳ぐ)”では「in the river(前置詞+名詞)」が「swim(動詞)」を説明していて、副詞と同じ働きをする句なので、「副詞句」と呼ぶことができます。

つまり、「前置詞+名詞」という語のかたまりは、「形容詞句」あるいは「副詞句」となり、「名詞」あるいは「動詞」を説明(修飾)する働きを行えるようになります。

ちなみに、副詞は動詞修飾が基本ですが、他にも「形容詞」や「自分以外の副詞」、「文全体」についても修飾することが可能です。

このことを考慮すると、「形容詞句」あるいは「副詞句」となる「前置詞+名詞」の語のかたまりは、「名詞」「動詞」「形容詞」「自分以外の副詞」「句/節/文全体」を修飾することができる幅広い修飾機能を持った句であるといえます。

また、形容詞は補語になることができますので、形容詞と同じ働きをする「前置詞+名詞」も同じように補語になることができます。

さて、前置詞の用法についての理解を深めるためには、「前置詞+名詞」という語のかたまりが文中のどの部分を修飾しているか、或いは補語として存在しているのかを捉えることもひとつ重要になりますので、このような視点を大切にして前置詞を使いこなせるように学習していただければと思います。

それでは、本題に移ります。今回は前置詞「about」について解説します。

前置詞「about」の意味と用法

前置詞「about」は、元来の意味は「on the outside of」であり「~の外側に」という『位置』を表わしていました。

ところが、「~の外側に」という『位置』感覚は、次第に「~の周囲に」という『位置』感覚に変わっていきました。

そして、この「~の周囲に」という『位置』の意味をもとにして、『位置』を表わす以外にもさまざまな場面で「about」が使われるようになります。したがって、前置詞「about」の根源となる空間物理的意味は、『位置』として「~の周囲に」あることだと考えればよいです。

前置詞「about」は、その根源となる空間物理的な「~の周囲に」という『位置』をもとに、人や物、従事、関連、目的、重要などについて、使われるようになりました。

前置詞「about」が目的語として人や物を置いた場合は「~の側に」「身に付けて/持って」などの意味を表わします。

仕事などの周囲にずっといるような感覚で「~に従事する」という意味も表します。

また、「~の周囲に」という『位置』の感覚は、ある2つの物事が結びついている感覚に近いものがあるため、前置詞「about」は特定の動詞や形容詞などと結びついて、その動作や状態に関連する人や物や事をその目的語として導きます

さらに、関連することとして、目的や重要な事項を目的語に導く場合もあります。

以上までの情報をもとに、前置詞「about」をキーワード化させると次のようになります。

前置詞「about」のキーワード

1. 周辺位置の「about」

2. 人の周囲の「about」

3. 関連の「about」

4. 従事の「about」

5. 目的の「about」

6. 重要の「about」

それぞれのキーワードについて、例文を確認してみましょう。

キーワード1

1. 周辺位置の「about」

【例】Fishes are abundant about the reefs. (魚がその岩礁の周囲にたくさんいる。)

【説明】前置詞「about」は魚がその岩礁の周辺位置にいることを表わしています。

「about the reefs」は動詞「are」を修飾しています。

----------

【例】They walked about the campus for an hour. (彼らは1時間ほどキャンパスのあちこちを歩きまわった。)

【説明】前置詞「about」は歩いた場所がキャンパス内のあちこちであることを表わしています。

「about the campus」は動詞「walked」を修飾しています。

キーワード2

2. 人の周囲の「about」

【例】Let me have women about me that are beautiful. (私の側に美しい女性たちを居させてくれ。)

【説明】前置詞「about」は女性たちが私の側の位置にいることを表わしています。

「about me」は補語で名詞「women」の状態を説明しています。

----------

【例】I had nothing about me but a knife. (私はナイフの他には何も持ち合わせていなかった。)

【説明】前置詞「about」は自分の側に持っていることを表わしています。

「about me」は動詞「had」を修飾しています。

キーワード3

3. 関連の「about」

【例】She knew a lot about food. (彼女は食物についてたくさん知っていた。)

【説明】前置詞「about」は知っていることの内容が食物であることを表わしています。

「about food」は動詞「knew」を修飾しています。

キーワード4

4. 従事の「about」

【例】Do it well while you’re about it. (従事している間はうまくやりなさい)

【説明】前置詞「about」は従事していることを表わしています。

「about it」は補語で名詞「you」の状態を説明しています。

キーワード5

5. 目的の「about」

【例】The work he does is all about helping young people. (彼の行う仕事の目的は若い人たちを救うことである。)

【説明】前置詞「about」は若い人たちを救うことが目的であることを表わしています。

「about helping young people」は補語で名詞「The work」を説明しています。

キーワード6

6. 重要の「about」

【例】A good marriage is about trust. (良い結婚には信頼が重要である。)

【説明】前置詞「about」は信頼が重要であることを表わしています。

「about trust」は補語で名詞「marriage」を説明しています。

次に副詞としての「about」について説明します。

副詞「about」の意味と用法

「about」は副詞として使われることもあります。つまり、「about」単独で動詞、形容詞、自分以外の副詞、句・節・文を修飾することが可能です。

この場合、副詞「about」は、その根源となる空間物理的な「~の周囲に」という『位置』をもとに、行動、日時、数量などについても、使われます。

副詞「about」が、何かの行動を表わす語句を修飾する場合には、何かを行うためにそのそば近くにいるという感じで、「~しようとして」という意味を表わします。

また、日時や数量を表わす語句を修飾する場合には、それに近いという感覚で「約~」「~くらい」という意味を表わします。

以上までの情報をもとに、副詞「about」をキーワード化させると次のようになります。

副詞「about」のキーワード

7. 行動の周囲の「about」

8. およその日時の「about」

9. およその数量の「about」

それぞれのキーワードについて、例文を確認してみましょう。

キーワード7

7. 行動の周囲の「about」

【例】I think he is about to leave. (彼は今まさに出かけるところだと思う。)

【説明】副詞「about」はまさ今にしようといることを表わしています。

「about」は形容詞句「to leave」を修飾しています。

キーワード8

8. およその日時の「about」

【例】The original castle was probably built about AD 860. (もともとの城は紀元860年頃に建造されたようだ。)

【説明】副詞「about」は日時がおよそであることを表わしています。

「about」は数詞「AD 860」を修飾しています。

キーワード9

9. およその数量の「about」

【例】Air travel will continue to grow at about 6% per year. (航空機利用の旅行は、約6%の年率で増加し続ける見込みである。)

【説明】副詞「about」は数量がおよそであることを表わしています。

「about」は数詞「6%」を修飾しています。

例文は以上です。

前置詞「about」と「on」「of」「over」の違い 使い分け

関連を表わす前置詞は「about」の他に「on」「of」「over」があります。

前置詞「about」は、漠然とした関連する内容を導く語であるのに対し、「on」は専門的で限定的な詳しい内容を導きます

例えば、“a lecture on Japanese art(日本芸術に関する講義)”のように「on」が使われます。

「of」は、直接的で強い関心が向けられている場合に用いられます。例えば、動詞の「speak」の後に続く場合、“speak of his son(彼の息子のことをひたすら話す)”というような意味になり、これに対し、前置詞「about」の場合、“speak about his son(彼の息子のことをいろいろ話す)”というように息子の周囲の話題について話すような意味になります。

「over」は、じっくり時間をかけるような場合に用いられます。

例えば、“have an argument over the problem(その問題をめぐって議論する)”のように「over」が使われます。

副詞「about」と「approximately」「round/around」「roughly」の違い 使い分け

前置詞の「about」 「round/around」 「approximately」「roughly」はいずれも数量を表わす語句の前に置き、その数量がおおよそであることを表わします。

副詞「about」は、正確な値を示すことを避けるために最も一般的に用いられる語です。

「approximately」は、正確な値に非常に近いことを強調し、誤差が実質上無視でき得る程度であることを含意します。

「round/around」は、「about」や「approximately」の代わりとなるようなくだけた表現になります。

「roughly」は、正確であろうとするより、とりあえずおおざっぱな値を示しておこうという意図を含意します。

まとめ

前置詞「about」について解説しました。今回学んだことを以下にまとめます。

前置詞「about」の根源となる空間物理的な意味

・ 『位置』として「~の周囲に」

前置詞「about」の9つのキーワード

1. 周辺位置の「about」

2. 人の周囲の「about」

3. 関連の「about」

4. 従事の「about」

5. 目的の「about」

6. 重要事の「about」

7. 行動の周囲の「about」

8. およその日時の「about」

9. およその数量の「about」

前置詞「about」と「on」「of」「over」の違い

・ 「about」は漠然とした関連する内容を導く

・ 「on」は専門的で限定的な詳しい内容を導く

・ 「of」は直接的で強い関心が向けられている場合に用いられる

・ 「over」はじっくり時間をかけるような場合に用いられる

副詞「about」と「approximately」「round/around」「roughly」の違い

・「about」は正確な値を示すことを避けるために最も一般的に用いられる

・「approximately」は正確な値に非常に近く、誤差が実質上無視でき得る程度であることを含意する

・ 「round/around」は「about」や「approximately」の代わりとなるくだけた表現

・「roughly」はとりあえずおおざっぱな値を示しておこうという意図を含意する



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